¿Cómo defino una variable global?

En MS-DOS/Windows, si pongo una variable en el autoexec.bat (o a través de Mi Pc -> Propiedades -> Entorno, etc.) la tengo disponible para el sistema. ¿En Linux cómo lo hago?
Introduciendo las variables en /etc/profile, el equivalente al autoexec.bat en MS-DOS (bueno, más bien al revés 😉 )

Ejemplo:

añadidos a /etc/profile las lineas: 

set http_proxy=”http://servidor:8080″ 

set ftp_proxy=”http://servidor:8080″ 

export http_proxy ftp_proxy

Esto define las variables http_proxy y ftp_proxy, por ej. para que funcionen lynx y el gestor de paquetes synaptic